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最有價值球員的想望—James Harden

作者:西門思 ‧ 2018年06月25日 17:24
James Harden再度和總冠軍賽失之交臂。(達志影像資料照)
James Harden再度和總冠軍賽失之交臂。(達志影像資料照)

James Harden緩緩地站起身,換上衣服,背上背包,圍在身邊的數十位記者和他都不發一語,即便他們總算吐出一言半字,也都小聲地像是害怕打破這片沈默。

那是2012年球季總冠軍賽的第四戰,那時的Harden還穿著奧克拉荷馬市雷霆隊的球衣,剛得到聯盟最佳第六人的肯定,但那場比賽他打得令人失望無比,連續第二場比賽出手10次只投進2球,還發生了四次失誤。兩天後,他們再度輸給邁阿密熱火隊,結束了令人興奮、但結束地無比倉促的球季。

那是Harden最後一次總冠軍賽的經驗,那年夏天他被交易到休士頓火箭隊,不過Harden承認,時至今日他還是每天都會想起那支雷霆隊。「那是一塊完美的拼圖。你怎麼能就這樣放棄?你怎麼這樣放手?」他說。

火箭隊與Harden簽下五年8,000萬美元合約,總管Daryl Morey稱他是「球隊基石」,而從雷霆隊第六人成為火箭隊一哥的Harden也逐漸展現了他在進攻上的天份,成為聯盟中的明星球員。

但到了季後賽,Harden卻難以帶領火箭隊更上一層樓。2013年他們在第一輪就被Harden的老東家雷霆隊淘汰,隔年他們交易來中鋒Dwight Howard,但事後證明這是一場錯誤的實驗,2016年球季開打沒多久,Kevin McHale總教練被炒魷魚,Howard也在球季結束後離開了休士頓。

那年夏天,Morey決定不只依然信賴James Harden,而且要加倍下注。火箭隊找來進攻大師Mike D’Antoni,建立起以Harden為核心的進攻體系,而Harden隻身扛下火箭隊的重任一路打到西區準決賽,但在第六戰氣力放盡,出手11次只投進2球,還發生六次失誤,最後以39分之差慘敗給聖安東尼奧馬刺隊。

去年夏天,Morey用盡全力得到明星控衛Chris Paul,希望分擔Harden的進攻重任,搭配一群可靠的隊友—Trevor Ariza、Eric Gordon、P.J. Tucker—他們都可以打多重位置,符合火箭隊的籃球哲學,而對Harden來說,更重要的是他終於有可以信賴的隊友。

「這也許是我打過、從上到下最棒的球隊。我們的化學效應,包括教練團在內—我是說,我們很開心。」Harden這麼說。

他甚至拿這支火箭隊和2012年的雷霆隊相提並論。「兩支球隊在天份和陣容全能的部分很相似,都有著老將和年輕球員。兩支球隊都非常、非常、非常有天份。」Harden在去年夏天時曾這麼說:「當然,很顯然我們當時比較年輕,不過兩支球隊都很棒。」

有了隊友的幫助,Harden可以更專心在進攻,這個球季他以平均30.4分拿下得分王,每場8.8次助攻則排名第三,他靠單打就得到了868分,比聯盟中其他球隊還高。他有11場比賽得分超過40分,其中包括60分10籃板11助攻的超級大三元表現,一向毒舌的Charles Barkley稱他是「聯盟中最難防守的球員」在NBA擔任教練二十年的D’Antoni總教練則說Harden是「我看過進攻最好的球員」。

這樣的表現讓Harden得到其他球員、教練、球評和所有人一致的肯定,人們說他幾乎篤定會贏得聯盟最有價值球員的榮譽,儘管他已經和這個獎項擦身而過好幾次,2015年他輸給Stephen Curry排名第二,但球員工會的票選中他得到第一名,去年他又輸給單季平均大三元的Russell Westbrook排名第二。

只不過對Harden來說,最重要的榮譽或許只有一個。在離開雷霆隊之後,他就再也沒回到那個舞台。「在那之後,我總是試著要回去、回去、回去。很接近,但就是沒有足夠的天份。直到現在,故事已經不同了。」他說。

Harden相信今年將是他回到總冠軍賽的機會,他不只一次地這樣說著,當他們在一月以116比108擊敗金州勇士隊後,更增強了他的信心,「我的球員生涯中從來沒有這麼有信心,不只是有了Chris Paul,還包括隊上其他球員。」Harden這麼說。

火箭隊打出65勝17敗的戰績,不僅是西區第一,也打破了隊史紀錄。他們勢如破竹地打到西區冠軍賽,四年來第三度面對金州勇士隊,這次有備而來的他們希望可以改變結局。

只不過命運似乎依然在捉弄著休士頓,Paul在第五戰最後拉傷了右腿筋無法上場,火箭隊又回到那支靠Harden獨撐大局的球隊,原本三比二領先的他們連輸兩場,再度和總冠軍賽失之交臂。

對Harden來說,那就像是同樣的故事重演,面對同樣的結局,「那是非常讓人挫折的。」他說。

結局令人惋惜的火箭隊將面對一個充滿抉擇的夏天,他們勢必會盡力留下Paul和中鋒Clint Capela,但可能失去一些重要的球員,而善於算計的Morey是否會再度如施展魔法般找到第三位明星球員—比如說LeBron James—呢?

無論如何,當Harden即將拿到生涯第一座最有價值球員獎,人們的仔細檢視和壓力也將隨之而來,而他想重回總冠軍賽舞台的夢想,也將持續下去。

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